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ūüĒ≠ Detectan un asteroide asesino de planetas que representa un riesgo para la Tierra

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Una imagen sin fecha que proporcion√≥ la Oficina de Ciencias del Departamento de Energ√≠a muestra la impresi√≥n de un artista de un asteroide que orbita cerca del Sol. (DOE/FNAL/DECam/CTIO/NOIRLab/NSF/AURA/J. da Silva ‚Äď Space Engine v√≠a The New York Times).
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Detectar rocas espaciales que nunca se habían observado depende de avistar destellos de luz solar en sus superficies. No obstante, algunos asteroides ocupan rincones del cielo en los que el brillo del Sol los cubre y, como brasas que revolotean enfrente de una pira termonuclear, se pierden a la vista.

El a√Īo pasado, con la esperanza de hallar asteroides cubiertos en un exceso de luz solar, un equipo internacional de astr√≥nomos incorpor√≥ una c√°mara dise√Īada principalmente para investigar la¬†energ√≠a oscura del universo, la cual es notoria por ser escurridiza. En un anuncio basado en una investigaci√≥n publicada primero en septiembre por The Astronomical Journal, los investigadores anunciaron el descubrimiento de¬†tres nuevos proyectiles¬†sumergidos en luz.

2022 AP7, el asteroide m√°s peligroso de los √ļltimos ocho a√Īos
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Uno de ellos, el 2022 AP7, tiene un largo aproximado de 1,5 kil√≥metros y su √≥rbita cruza la de la Tierra alrededor del Sol, por lo que se acerca hasta 7,08 millones de kil√≥metros a nuestro planeta,¬†una cercan√≠a inc√≥moda en t√©rminos c√≥smicos¬†(aunque est√° mucho m√°s distante que la Luna de la Tierra). Esto convierte al 2022 AP7 en ‚Äúel asteroide potencialmente peligroso m√°s grande que se haya encontrado en m√°s o menos los √ļltimos ocho a√Īos‚ÄĚ, coment√≥ Scott Sheppard, astr√≥nomo del Instituto Carnegie para las Ciencias en Washington D. C. y autor del estudio.

Después de que el asteroide fue descubierto en enero, otros observatorios estudiaron su movimiento y otros astrónomos realizaron una identificación retrospectiva y lo ubicaron en imágenes más antiguas. Este conjunto de datos dejó claro que no visitará la Tierra durante el próximo siglo ni quizá en mucho más tiempo.

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‚ÄúHay una probabilidad baj√≠sima de un impacto en el futuro pr√≥ximo‚ÄĚ, mencion√≥ Tracy Becker, cient√≠fica planetaria del Instituto de Investigaci√≥n del Suroeste que no particip√≥ en el estudio.

Una foto sin fecha que proporcionó el Observatorio Interamericano del Cerro Tololo en Chile muestra el domo del Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros de apertura, donde una Cámara de Energía Oscura detecta asteroides que orbitan entre la Tierra y el Sol.Por: CTIO/NOIRLab/NSF/AURA/D. Munizaga | NYT

Sin embargo, la fuerza gravitacional de los objetos en el sistema solar ‚ÄĒincluido nuestro propio planeta‚ÄĒ garantiza que los asteroides que se cruzan con la Tierra¬†no bailen de la misma manera para siempre. El asteroide 2022 AP7 no es la excepci√≥n. ‚ÄúCon el tiempo, este asteroide se volver√° cada vez m√°s brillante en el cielo cuando empiece a cruzarse con la √≥rbita de la Tierra y se acerque cada vez m√°s adonde en realidad est√° nuestro planeta‚ÄĚ, coment√≥ Sheppard.

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Es posible que ‚Äúmuy en el futuro,¬†en los pr√≥ximos mil a√Īos, pueda ser un problema para nuestros descendientes‚ÄĚ, coment√≥ Alan Fitzsimmons, astr√≥nomo de la Universidad de la Reina de Belfast, que no estuvo involucrado en el estudio.

¬ŅQu√© pasar√≠a si, en la l√≠nea de tiempo m√°s desafortunada, el 2022 AP7 termina por impactar la Tierra?

‚ÄúLos llamamos¬†asesinos de planetas‚ÄĚ, mencion√≥ Sheppard. ‚ÄúSi este impacta contra la Tierra, causar√≠a una¬†destrucci√≥n a nivel planetario. Ser√≠a p√©simo para la vida como la conocemos‚ÄĚ.

No obstante, como estamos a salvo durante muchas generaciones, la √≥rbita de este asteroide no es su caracter√≠stica m√°s notable. ‚ÄúLo interesante del 2022 AP7 es que es relativamente grande‚ÄĚ, opin√≥ Cristina Thomas, astr√≥noma planetaria de la Universidad del Norte de Arizona, que no estuvo involucrada en el estudio. Su existencia sugiere la idea perturbadora de que otros asteroides colosales, ocultos por el brillo del Sol,¬†siguen sin ser descubiertos.

En la actualidad, los astr√≥nomos que buscan asteroides potencialmente peligrosos ‚ÄĒlos que se acercan al menos a 7,4 millones de kil√≥metros de la Tierra y son demasiado corpulentos como para ser incinerados sin consecuencias en nuestra atm√≥sfera‚ÄĒ se enfocan en encontrar¬†rocas de unos 140 metros de ancho.¬†Lo m√°s probable es que haya decenas de miles de ellos y menos de la mitad ha sido identificada. Podr√≠an producir una destrucci√≥n de la escala de un pa√≠s. Ese tipo de amenazas han motivado a la NASA y a otras agencias espaciales a desarrollar¬†misiones de defensa planetaria¬†como¬†la DART, la nave espacial que en septiembre ajust√≥ con √©xito la √≥rbita de un asteroide peque√Īo e inofensivo.

Ya se ha encontrado a la mayor√≠a de los asteroides con una longitud mayor o igual a 1 kil√≥metro de largo: mucho menos comunes, pero capaces de una devastaci√≥n global. Sin embargo, ‚Äúsabemos que todav√≠a¬†hay m√°s por encontrar‚ÄĚ, coment√≥ Fitzsimmons.

Sin duda, hay varios que se escabullen cerca de Mercurio y Venus. No obstante, es ‚Äúincre√≠blemente dif√≠cil descubrir objetos dentro de la √≥rbita de la Tierra con nuestros actuales telescopios de descubrimiento‚ÄĚ, se√Īal√≥ Thomas. Durante la mayor√≠a de las horas del d√≠a, el Sol deslumbra los telescopios de la Tierra y solo se pueden avistar objetos¬†en los pocos minutos cerca del ocaso.

Para superar esta limitante, los astrónomos que detectaron el 2022 AP7 usaron la Cámara de Energía Oscura en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros de apertura en Chile. Este telescopio no solo puede examinar grandes porciones del cielo, sino que también tiene la sensibilidad necesaria para encontrar objetos apenas visibles que están envueltos en luz solar.

Hasta ahora, la c√°mara ha encontrado otros dos objetos cerca de la Tierra: uno del tama√Īo de un asesino de planetas cuya √≥rbita nunca cruza la de la Tierra, pero lo lleva m√°s cerca del Sol de lo que haya estado cualquier otro asteroide conocido, por lo que su superficie se¬†flambea a temperaturas extremas¬†que pueden convertir el plomo en l√≠quido; y una roca m√°s peque√Īa capaz de asesinar un pa√≠s que no representa ning√ļn riesgo.

Con el tiempo, la misión NEO Surveyor de la NASA, que detecta objetos cercanos a la Tierra, eclipsará las capacidades de estudio durante el ocaso. Tras ser lanzado esta década, este observatorio infrarrojo que orbitará la Tierra observará el brillo del Sol y encontrará la mayoría de los asteroides peligrosos que no han detectado otros estudios.

‚ÄúQueremos hacer todo lo posible para no ser sorprendidos‚ÄĚ, coment√≥ Thomas. Por eso existen estos estudios: para encontrar con mucho tiempo de anticipaci√≥n los asteroides capaces de impactar la Tierra a fin de que, por medio de pinchazos energ√©ticos o explosiones nucleares, podamos regresar a estos monstruos a las sombras.

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